El fenómeno de El Niño

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El Niño y la Oscilación del Sur

¿Qué? El Niño (océano) y la Oscilación del Sur (atmósfera) constituyen lo que se conoce por sus siglas en inglés como ENSO, El Niño –Southern Oscillation. ENSO es un modo natural de variabilidad del sistema climático acoplado océano-atmósfera y surge de las interacciones aire-mar que tienen lugar en el Pacífico Tropical. Por tanto, ENSO se refiere a todo el ciclo de calentamientos y enfriamientos en el pacífico ecuatorial, siendo El Niño la fase cálida y la Niña la fase fría, con una circulación atmosférica asociada que es a su vez una fase de la Oscilación del Sur.La Oscilación del Sur es una oscilación que se produce sobre el gradiente de presión que se establece entre el Pacífico oriental y el occidental, midiéndose como la diferencia de presión en superficie entre Tahití y Darwin.

¿Dónde? Los calentamientos/enfriamientos superficiales del mar ocurren en el Pacifico ecuatorial, más intensamente sobre el Este y también a lo largo de la costa de Sudamérica.

¿Cuándo? Este fenómeno ocurre cada 3-7 años. Y su pico estacional se produce durante el invierno boreal.

¿Por qué? En las regiones tropicales las circulaciones oceánicas y atmosféricas están altamente conectadas, por lo que la una reacciona rápidamente a las fluctuaciones de la otra. En particular, si los vientos se vuelven anómalos, frenándose ó intensificándose, se producen cambios en las temperaturas superficiales, que a su vez cambian la diferencia de presión entre Este y Oeste y por tanto los vientos superficiales, lo que cierra el bucle. Esto se conoce como fenómeno de realimentación.

¿Cómo? Para entender el fenómeno comenzaremos por entender lo que ocurre normalmente sobre el Pacífico Tropical en sus componentes más importantes que interaccionan entre sí: vientos Alisios, temperatura superficial del mar, presión superficial y afloramiento de aguas profundas.

Condiciones normales: En el ecuador el agua está más cálida que en latitudes altas por la constante incidencia del sol. En la estación de otoño-invierno, el viento se hace más intenso sobre el ecuador. Los vientos superficiales ecuatoriales se conocen como vientos Alísios y soplan de Este a Oeste, concentrando estas aguas calidas sobre el Pacífico occidental y por tanto subiendo la temperatura y el nivel del mar en esa región que se conoce como “reserva cálida”. En esta zona cálida se forman nubes cuando los vientos que cruzan el océano se cargan de humedad y ascienden, lo que favorece las lluvias en la región. El ascenso de aire, genera bajas presiones en superficie. Mientras en el Este y en las costas de Perú y Chile, los vientos alisios arrastran la superficie y el agua cálida superficial es sustituida por aguas frías más profundas que ascienden mediante un fenómeno denominado afloramiento.Este fenomeno es importante para las pesquerias ya que el agua profunda es rica en nutrientes lo que favorece la producción. Esto se ilustra en el océano mediante la elevación de lo que se conoce como termoclina. La termoclina es la zona donde la temperatura cambia muy rápidamente con la profundidad y limita la zona de aguas profundas de las superficiales. Por tanto, la superficie del Este está más fría y así existen presiones altas en superficie asociadas con movimientos descendentes, que junto con las bajas presiones del Oeste y los ascensos de aire, cierran la célula de circulación atmosférica conocida como Circulación de Walker (Figura 1).

                                    (a)Figure1c(b) Figure1

(c)Figure1b
Figura 1: (a) Paisaje de Indonesia  (b) Condiciones normales en el Pacifico Tropical (c) Pescadores en las aguas de Perú que en condiciones normales son ricas en nutrientes porque proceden del océano profundo 

El Niño se caracteriza por un calentamiento en el centro y este del Pacífico ecuatorial (Figura 2). Los vientos alisios son más débiles de lo normal, pudiendo llegar incluso a desaparecer, acumulándose por tanto las aguas cálidas en el centro de la cuenca. Esta concentración de aguas cálidas produce un hundimiento de la termoclina en dicha región. Asimismo, la lluvia se activa en el centro-este, donde está el calentamiento, lo que produce inundaciones sobre las islas centrales del Pacífico y en la costa oeste de América del Sur. La ausencia de vientos también debilita el afloramiento en el este por lo que las aguas profundas no ascienden a la superficie, intensificándose el calentamiento de dicha región. Este calentamiento a su vez, disminuye la diferencia de presión Este-Oeste, debilitando aún más los alisios.

(a)Figure2b(b) Figure2a

(c)Figure2b

Figura 2. (a) Sequía en Filipinas causada por el fenómeno del Niño .(b) Condiciones de tipo Niño en el Pacífico Tropical. (c) Inundaciones en Bolivia debidas al Niño.

La Niña es un enfriamiento en el centro y este del Pacífico ecuatorial (Figura 3). Los vientos Alisios se fortalecen alejando la reserva de agua caliente más hacia el oeste. Por tanto la zona de lluvias se sitúa a su vez a la parte más occidental del Pacífico, dando lugar a abundantes lluvias sobre Indonesia. El afloramiento se intensifica a lo largo del este ecuatorial y la costa sudamericana, produciéndose a su vez un clima más seco en esta región. La intensificación de la diferencia de presión Este-Oeste refuerza a su vez los vientos superficiales, creándose una termoclina mucho más profunda en el Pacífico occidental y más somera junto a las costas de América del Sur.

(a)F Igure3b(b)Figure3a

(c)Figure3c

Figura 3: (a)  Inundaciones en Australia sequía en Perú causadas por el fenómeno de la Niña .(b)  Condiciones de tipo Niña en el Pacífico Tropical . (c) Sequía en Texas debida al fenómeno de la Niña.


Las consecuencias del fenómeno ENSO no se limitan a las lluvias sobre el Pacífico Tropical sino que tiene impactos en los ecosistemas y las pesquerías y en el clima a escala global.

Fuentes:

http://iri.columbia.edu/climate/ENSO/background/basics.html

http://verde.latam.msn.com/especiales/balance-2010/articulo.aspx?cp-documentid=25040656

http://peru-ahora.blogspot.com.es/2010/08/el-nino-cede-su-tiranico-paso-la-nina.html

http://www.revistalaura.com/noticias/-nina-prolongara-hasta-2012-onu-3402/

http://rastreadordenoticias.com/2011/01/por-eso-hay-inundaciones-en-australia/

En este video vamos a mostrar cómo se pueden simular el fenómeno del Niño de una manera sencilla e ilustrativa:

Temas relacionados:

Fenómenos de interacción aire-océano

Variabilidad climática de las regiones tropicales

Procesos de teleconexión

Créditos:

2012 03 08 13.50.33

Video elaborado por:

Marta Martín del Rey (mmartindelrey@fis.ucm.es)

Irene Polo Sánchez (i.polo@reading.ac.uk)

Belén Rodríguez de Fonseca (brfonsec@fis.ucm.es)

Proyecto de Innovación y Mejora de la Calidad Docente. Laboratorio Virtual de Meteorología y Clima (122PCD1144)

IP: Belén Rodríguez de Fonseca

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